"Naar China met twee kleine kinderen..? Moedig, hoor!" In de maanden voorafgaand aan haar familiereis naar China kreeg Mariëlle regelmatig zulke opmerkingen als ze mensen vertelden over hun plannen. Ze vertelt in dit weblog haar verhaal en ervaringen over het reizen naar China, met een gezin met jonge kinderen.

Zelf lijkt het me vooral heel leuk en bijzonder om met mijn man en onze dochters Julia (4 jaar) en Lena (1,5 jaar) door China te reizen. Maar natuurlijk vraag ik me ook af hoe het zal gaan met de lange vlucht, het eten, de treinreizen en het cultuurverschil. Zullen onze meisjes Azië net zo geweldig vinden als wij?

Eind juli is het dan eindelijk zo ver en stappen we in het vliegtuig naar Beijing. De vlucht verloopt gelukkig prima. De vriendelijke bemanning van KLM zorgt goed voor ons en wanneer de lichten in de cabine uit gaan vallen de meisjes snel in slaap. Bij aankomst in Beijing staat onze chauffeur al op ons te wachten. Hij brengt ons naar Chang Yuan hotel, een courtyard hotel in een hutong, een traditionele Chinese woonwijk. We rusten eerst even uit op de kleurrijke binnenplaats van het hotel en daarna is het tijd om Beijing te gaan verkennen!

Wanneer we door 'onze' hutong wandelen, trekken onze dochters meteen veel bekijks met hun blonde haar en blauwe ogen. Een vriendelijke dame geeft Lena een aai over haar bol, schoolmeisjes maken giechelend foto's met hun mobiele telefoons en een groepje oudere mannen kijkt ons verbaasd na. Dit zal ook de hele reis zo blijven. Vooral bij toeristische bezienswaardigheden worden we veel aangesproken en toegelachen. Regelmatig verzamelt zich een groepje Chinese toeristen om ons heen dat graag met ons – en vooral met Julia en Lena – op de foto wil. Soms wordt al die aandacht Julia wat teveel; het is best wennen om steeds in het middelpunt van de belangstelling te staan. Maar het is vooral erg leuk om als die vrolijke, lachende mensen te zien en een gesprekje aan te knopen. Bijna niemand spreekt Engels, maar veel Chinezen hebben een app op hun telefoon waarmee ze gesproken Chinees direct kunnen vertalen naar gesproken Engels. Zelf hebben we vooraf ook al wat zinnetjes klaargezet in de app 'Translator with speech', zodat we altijd via die app kunnen vragen om een vegetarische maaltijd, het toilet of een glas vruchtensap. Erg handig!

Op onze eerste dag in Beijing bezoeken we het Beihai park, een stadspark met een groot meer, waarop kleurrijke bootjes varen. Het park bestaat al sinds de 11e eeuw en was destijds een keizerlijke tuin. Rond het meer liggen nog steeds veel prachtige tempels, tuinen en paviljoens en in het midden van het meer is en eilandje met een witte pagode. De lokale bevolking komt ook graag naar dit park en er hangt een gezellige, relaxte sfeer. In een paviljoen danst een groep oudere mensen op klassieke, Chinese muziek. Wanneer we blijven staan om te kijken, worden we meteen uitgenodigd om mee te doen. We wandelen op ons gemak rond het meer, eten op een bankje de cakejes op die we bij een bakker in de buurt gekocht hebben en varen met een boot naar het eilandje. Een ontspannen begin van onze reis door China!

Beihai Park in Beijing
Fotomomentje bij de Verboden Stad
Chang Yuan Hotel in Beijing
Tuktuk in Beijing

In de drie dagen daarna zien we nog veel meer van Beijing. Natuurlijk bezoeken we het gigantische Plein van de Hemelse Vrede en de keizerlijke verblijven in de Verboden Stad. We gaan ook naar de Temple of Heaven, een groot park met als hoogtepunt de Hall of Prayer for Good Harvests. De Ming en de Qing keizers kwamen naar deze bijzondere, ronde tempel van kleurrijk beschilderd hout om te bidden voor een goede oogst. Met de metro reizen we naar het Zomerpaleis, het voormalig buitenverblijf van de Chinese keizers. We ontdekken al snel dat dit prachtige paleiscomplex ook populair is bij Chinese toeristen; bij aankomst kunnen we over de hoofden lopen. Wat later op de dag wordt het gelukkig rustiger en beklimmen we de Toren van de Boeddhistische Wierook. Vanaf hier heb je een fantastisch uitzicht over de tempels, wandelgalerijen, tuinen en het meer met lotusbloemen. 's Avonds nemen we een tuktuk naar de bekende hutong Nanluoguxiang, een lange voetgangersstraat vol met winkels en cafeetjes. Een leuke plek om souvenirs te kopen, een ijsje te eten en mensen te kijken.

Na Beijing is het tijd voor de Chinese Muur. We bezoeken twee verschillende plekken van de muur, namelijk Mutianyu en Huanghuacheng. Het deel bij Mutianyu ligt op zo'n 1,5 uur rijden van Beijing en is het langste gerestaureerde deel van de Chinese Muur. De wachttorens zijn hier in oude glorie hersteld en je krijgt een goede indruk van hoe de muur er uit moet hebben gezien toen deze net gebouwd was. We gaan met een kabelbaan naar boven; voor de kinderen al een attractie op zich. Het moment dat we daadwerkelijk op de Chinese Muur staan is onvergetelijk: wat een groot en indrukwekkend bouwwerk en wát een uitzicht! We wandelen op ons gemak een aantal uur over de muur en stoppen regelmatig om uit te rusten en van het uitzicht te genieten. Julia loopt stoer voorop en vindt het erg leuk om verstoppertje te spelen in de wachttorens. Lena loopt af en toe een stukje zelf en kan de rest van de tijd in de rugdrager zitten. We zijn er eind van middag en het is heerlijk rustig op de muur. Als de zon al begint te zakken en een prachtige gouden gloed op de muur werpt, lopen we snel weer terug naar het beginpunt en nemen we de laatste kabelbaan terug naar beneden.

We slapen die nacht in Home of the Great Wall, een hotel dat hoog op een heuvel midden in de natuur van Mutianyu ligt. Vanaf ons balkon hebben we een panoramisch uitzicht op de Chinese Muur. De volgende ochtend reizen we naar Huanghuacheng, een deel van de muur dat grotendeels ongerestaureerd is gebleven. We moeten even zoeken voor we het pad naar de muur vinden; het is duidelijk dat hier bijna geen bezoekers komen! Eenmaal op de muur is het flink klimmen. De wachttorens zijn niet meer dan ruïnes en de trappen gaan steil omhoog. Op sommige plekken is de muur overwoekerd en banen we ons een weg door planten en struiken. Lena ligt lekker te slapen in de rugdrager en heeft geen benul van onze avontuurlijke tocht. Julia vindt deze klimmuur geweldig en neemt de paar schrammen die ze al klauterend oploopt graag voor lief. Ik hou haar handje stevig vast. Ik heb geen last van hoogtevrees, maar ik vind het hier toch best spannend met kleine kinderen. Maar wat is het bijzonder om dit unieke, wilde deel van de muur te beklimmen!

Temple of Heaven
Verboden Stad
Summer Palace
Chinese Muur - Mutianyu
Chinese Muur - Huanghuacheng
10-chinese-muur-huanghuacheng-1506003864.jpg'
Hogesnelheidstrein
Plein van de Hemelse vrede

Met de hogesnelheidstrein reizen we van Beijing naar Pingyao, een gezellig stadje met veel monumentale huizen uit de Ming en Qing dynastie. Ons hotel Yide Pingyao is een bezienswaardigheid op zich: een mooi gerenoveerd huis uit 1736 met knusse binnenplaatsjes. Vanaf het hotel lopen we in een paar minuten naar het voetgangersgebied. Pingyao is een drukbezocht, toeristisch stadje, maar wij vinden het heerlijk om hier een dag rond te slenteren. We bezoeken een aantal oude koopmanshuizen, bekijken de winkeltjes en beklimmen de oude stadsmuur voor een mooi uitzicht over de grijze daken. 's Avonds gaan overal in het oude centrum de rode lampionnen aan en lijkt de stad wel een Chinees sprookje.

We stappen weer op de trein en reizen door naar Xi'an. Na aankomst beklimmen we de Drumtower, een mooi bouwwerk met grote rode drums, waar vroeger op werd geslagen als de zon opkwam en de stadspoorten open gingen. Daarna gaan we naar de Belltower, waar een grote bel werd geluid wanneer de zon onderging en de stadspoorten weer sloten. Als lunch eten we Hotpot, een soort Chinese fondue waarbij je prikkers met groenten, vlees of vis laat garen in bouillon. Wij kiezen voor een vegetarische variant met een pittige bouillon voor de volwassen en een milde variant voor de kinderen. Leuk om te doen en erg lekker! Na de lunch maken we nog een mooie wandeling op de brede stadsmuur die om het centrum van Xi'an ligt.

De volgende dag is het tijd voor het Terracottaleger: de bekendste bezienswaardigheid van Xi'an en een van 's werelds belangrijkste archeologische vondsten. Het is behoorlijk druk in de grote, overdekte hal en Julia moet op haar vaders schouders zitten om iets te kunnen zien. De aanblik bij binnenkomst in echter erg indrukwekkend: duizenden levensgrote aardenwerken soldaten, paarden en rijtuigen. Dit leger van klei maakt deel uit van de graftombe van Qin Shi Huangdi, de eerste keizer van China, en moest hem in het hiernamaals beschermen. Elk beeld is uniek qua gezichtsuitdrukking, lichaamsbouw en kleding, waarschijnlijk omdat voor ieder beeld een echte soldaat model heeft gestaan. En dan te bedenken dat het grootste gedeelte van de tombe nog niet is opgegraven!

Pingyao
Pingyao
Xi'an - Stadsmuur
Xi'an - Terracotta Leger

Van Xi'an vliegen we naar het zuidelijker gelegen Guilin en van daaruit brengt een chauffeur ons naar Yangshuo. De natuur is hier adembenemend mooi: akkers, rivieren, rijstvelden en duizenden bijzonder gevormde, groene karstbergen. We slapen in The Giggling Tree, een aantal traditionele boerenhuisjes die zijn omgebouwd tot een uniek guesthouse tussen de karstbergen. Via een ronde poort kom je op de gezellige, kleurrijke binnenplaats met terras. Hier kun je de hele dag door het lekkerste eten bestellen; fantastische Chinese gerechten, maar tot grote vreugde van Julia ook huisgemaakte frietjes met satésaus, ijscoupes en heerlijke pannenkoeken. We genieten van het zwembad, het uitzicht en de rust. Dit is echt vakantie vieren!

We blijven vier nachten in Yangshuo en hebben dus genoeg tijd om op ons gemak de omgeving te verkennen. Bij The Giggling Tree huren we fietsen, waarmee we een aantal mooie tochten over het platteland maken. Over kleine paadjes fietsen we tussen de rijstvelden, door dorpjes en langs de rivier. Een letterlijk en figuurlijk hoogtepunt is Moon Hill, een heuvel waarin een gat zit in de vorm van een halve maan. Het is flink klimmen in de zon met 35 graden en het kost dan ook wat overtuigingskracht om Julia al die trappen op te krijgen. Maar eenmaal boven worden onze inspanningen beloond met een onvergetelijk uitzicht over het karstlandschap.

Yangshuo
Yangshuo - Moon hill
18-yangshuo-moon-hill-1506004239.jpg'
Yangshuo - Giggling Tree
20-yangshuo-giggling-tree-1506004262.jpg'

We brengen ook een bezoek aan de Gold Water Cave in Yangshuo, een van de vele kalkstenen grotten in de buurt. Hier nemen we eerst een koud modderbad en warmen we vervolgens op in de hotspring. Het is een wat toeristische bedoening, maar de meisjes vinden de gekleurde lichten in de grot prachtig en het is een leuke ervaring om in je zwempak in een ondergrondse modderpoel te badderen. 's Avonds gaan we naar de Impression Liu Sanjie Light Show, een voorstelling op de Li en Yulong rivier. De show is geregisseerd door Zhang Yimou, bekend van de openingsceremonie op de Olympische Spelen van 2008. We zien meer dan 500 acteurs die zingen en dansen in bootjes, op vlonders en langs de oever. De muziek, de kleding en de verlichte karstbergen op de achtergrond maken het een indrukwekkend schouwspel.

In zo'n drie uur rijden we van Yangshuo naar Ping'an, een traditioneel dorpje met houten huizen waar je de hoogste rijstterrassen ter wereld vindt. De chauffeur zet ons onderaan het dorpje af, de auto kan hier niet verder rijden. Met de hulp van twee vrouwelijke dragers lopen we met onze bagage twintig minuten de heuvel op naar ons hotel. We slapen in het Liqing hotel, waar we vanaf ons eigen balkonnetje meteen al een fantastisch uitzicht hebben over de felgroenen heuvels en bergen vol rijstterrassen. De volgende dag maken we een wandeling door de Dragon's Backbone Rice Terraces. De rijstterrassen zijn hier honderden niveaus hoog. En hoe hoger we komen, des te indrukwekkender wordt ook het uitzicht. Ik blijf maar foto's maken, wat is het hier mooi!

Ping'an
22-ping-an-1506004317.jpg'
23-ping-an-1506004327.jpg'
24-ping-an-1506004336.jpg'

Vanaf Ping'an reizen we terug naar Guilin voor een vlucht naar Hong Kong, de laatste stop tijdens onze reis. We logeren in het Harbour Plaza 8 Degrees Hotel op Kowloon, het gebied met de grootste bevolkingsdichtheid van Hongkong. Op weg van de luchthaven naar ons hotel zien we meteen de wolenkrabbers en winkelcentra waar Hong Kong bekend om staat. En ineens wordt overal weer Engels gesproken, een groot verschil met de weken daarvoor. In de dagen die volgen zien we ook een andere kant van Hong Kong, met mooie natuur, stranden en rust.

Op onze eerste dag in Hong Kong steken we met de Star Ferry het water van Victoria Harbour over naar Hong Kong Island. Julia ziet al van verre het grote reuzenrad op de kade staan, dus daar moeten we natuurlijk even in. Na een lekkere lunch bij Café 8, op de bovenste verdieping van het Maritiem Museum, wandelen we langs de drukke winkelstraten en hoge torens naar het beginpunt van de Peak Tram. Deze historische kabelspoorweg gaat steil omhoog naar Victoria Peak, het hoogste punt van Hong Kong Island. De tram bestaat al sinds 1888 en vervoert jaarlijks zo'n vier miljoen bezoekers. We moeten lang in de rij staan voordat we plaats kunnen nemen in het overvolle trammetje, maar het is wel een belevenis. Eenmaal boven blijkt helaas dat er een grote wolk om The Peak hangt die de rest van de dag niet zal verdwijnen. We wandelen een route rond Victoria Peak en vangen soms tussen de wolken door een glimp op van het uitzicht over Hong Kong Island en Kowloon. Zóveel flatgebouwen, zóveel mensen, het is haast niet voor te stellen. Als het donker begint te worden dalen we weer af en zien we overal de lichtjes aan gaan. Wanneer we weer met de ferry oversteken naar Kowloon is het uitzicht over de skyline nóg indrukwekkender dan op de heenweg.

De volgende dag is het tijd voor de natuur van Hong Kong. De nemen de metro naar Hong Kong Island en stappen daar weer op een bus naar het startpunt van de Dragons Back Trail. Deze wandeling heet niet voor niets zo; wanneer je over de bergkam van de groene Shek O Peak wandelt lijkt het net of je over de rug van een reusachtige draak loopt. Het stijgende en dalende pad heeft aan beide kanten vergezichten over stranden, eilandjes en de Zuid-Chinese Zee. Onderweg worden we nog verrast door een flinke bui, maar daarna klaart het snel weer op. Het is heerlijk rustig, we komen gedurende de dag maar een paar andere wandelaars tegen. Dit is dus ook Hong Kong!

De laatste dag van onze reis besluiten we onze dochters te verrassen met een dagje Disneyland Hong Kong. Na het vele reizen, de drukke steden en de lange wandelingen zijn ze wel toe aan een dagje vermaak. Disneyland Hong Kong is in 2005 geopend en lijkt qua indeling en uitstraling op de Disneyland parken elders ter wereld. De meisjes hebben het geweldig naar hun zin en wij genieten zelf ook van de mooie attracties, de lichtjesparade en het slotvuurwerk. Een leuk afsluiting van een geweldige reis!

Hong Kong - Star Ferry
Hong Kong
Hong Kong - Dragons Back Trail
Hong Kong - Disneyland

Terugkijkend kan ik zeggen dat China een geweldige bestemming is voor een reis met kinderen. China is veilig, goed en comfortabel te bereizen en de Chinezen zijn dol op kinderen. We hebben in drie weken tijd ontzettend veel verschillende indrukken opgedaan en genoten van de bruisende steden, kleine dorpjes, rijke cultuur en prachtige natuur. Julia liet op school trots haar medaille zien die ze kreeg na het beklimmen van de Chinese Muur en ze vraagt nu regelmatig wanneer we weer naar China gaan. En er valt nog zoveel te ontdekken in dit gigantische land, dus wie weet wanneer we onze koffers weer pakken…

Elsbeth Venema

Elsbeth Venema

Reisspecialist China, Vietnam en Zuid-Korea

"Al op jonge leeftijd kwam ik in aanraking met Azië en de fascinatie met dit continent is dan ook vroeg ontstaan. Uiteindelijk heeft zich dit vertaald in het behalen van mijn master in 'Contemporary Asian Studies'. Het is ontzettend leuk om middels advies, service en begeleiding samen met de reiziger een voor hem of haar onvergetelijke reis samen te stellen!"